凡以祛痰 ( 或消痰 )、抑制咳嗽喘息為主要作用的藥物,稱為化痰止咳平喘藥。

前人曾說:五臟六腑皆令人咳。 淺而言之,就是說許許多多的因素都會引起咳嗽。 臨床實踐亦表明,凡一切內外傷、五臟六腑的疾患,都可能成為咳嗽這一症狀的原因。 由於疾病的性質不同,咳可有痰而喘,亦可只以咳嗽為主,有的喘重而咳輕,痰亦可多可少,甚或無痰,不可一概而論。

此類藥物一般分為化痰藥和止咳平喘葯兩大類。 兩類之間,其作用又相互有交叉、移行。 化痰葯又根據對病因的針對性,分為溫化寒痰葯和清化熱痰葯兩類。 臨床上化痰葯除用於痰多喘咳等證外,還酌用於病機上與「痰」有密切關係的病證,如癲癇、驚厥、瘿瘤、瘰癧、陰疽、流注等,反之有些藥物在功用上雖然主要用於瘿瘤的治療 ( 如海藻、昆布等 ),亦歸劃為化痰藥的範疇。 而止咳平喘藥則主要用於咳嗽、氣喘、久咳勞嗽等證,一般不再細分。