凡以通理大便,排除腸內積滯和體內積水,解除裡實證為主要作用的藥物,稱為瀉下藥。 根據藥物作用的強度,又可分為攻下藥、峻下藥和潤下藥三類。 前兩類藥物作用較為猛烈,後者作用和緩。

通過通理大便,以清除腸道內的積滯、燥屎和有害物質,可導熱下行,達到清熱瀉火的作用,使體內熱毒通過瀉下而得到解除;或使積集於體內的水邪從二便排出,達到消除停飲和水腫的目的。

此類藥物主要用於宿食停滯,痰飲積聚,喘滿氣急、水腫、二便不通等裡實證,以及內有實熱、腸中燥屎、癥瘕積聚、蟲積、津枯便秘及疔癰瘡毒等證。

本類藥物,易傷正氣,應中病即止,部分藥物兼有活血化瘀的作用,孕婦即婦女月經期間均應禁用或慎用。